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Noticias Ciencia y Tecnología

Una casa hinchable en el cosmos

  • Escrito por Redacción

CASA-COSMOS

Periódicamente las agencias lanzan cargueros no tripulados con suministros para la Estación Espacial Internacional (ISS). Transportan una gran variedad de experimentos, equipos, comida, bebida y oxígeno para abastecer el hogar de los astronautas y hacer ciencia en este entorno de gravedad cero.

En el carguero Dragon de la empresa privada SpaceX, cuyo lanzamiento desde Cabo Cañaveral (Florida) se efectuó las 22.43 (hora peninsular española) de este viernes, viaja también el primer módulo inflable que es enviado al espacio. La NASA lo utilizará para evaluar la viabilidad de nuevas casas para los astronautas de cara a futuras misiones.

Desde la década de los 60, la agencia de EEUU ha barajado la posibilidad de usar la tecnología de los módulos inflables. A finales de los años 90, trabajó en un proyecto parecido, llamado TransHab, que nunca llegó a volar al espacio, pues el Congreso lo canceló en 2000. La empresa aeroespacial Bigelow Aerospace compró las patentes a la NASA para seguir desarrollando este tipo de habitáculos ya que su propietario, Robert Bigelow, cree que tienen un gran potencial para alojar en el futuro tanto a astronautas como a empresas que necesiten hacer investigaciones y, quizás en el futuro, también para turistas espaciales.

Esta compañía, con sede en Las Vegas, mandó en 2006 y 2007 dos módulos de demostración (Genesis I y Genesis II) a la órbita baja terrestre, y es la que ha fabricado el prototipo que va a ser probado ahora. Se llama Bigelow Expandable Activity Module (BEAM), pesa 1.400 kilogramos y estará unido a la ISS.

Los actuales tripulantes no vivirán en él, sino que monitorizarán parámetros como la presión y la temperatura y harán pruebas y mediciones para comprobar su resistencia a la radiación espacial, a los pequeños meteoritos y a los fragmentos de basura espacial, pues cuenta con un escudo para protegerse de estos impactos.

Cuando está plegado, el módulo mide dos metros de longitud y dos metros y medio de diámetro. Una vez inflado, se convierte en un pequeño dormitorio de tres metros de diámetro y 16 metros cúbicos de volumen.

El habitáculo no tiene ventanas y está compuesto por dos planchas metálicas, una estructura de aluminio y múltiples capas de materiales blandos. La NASA ha pagado a la compañía 17,8 millones de dólares por las pruebas realizadas con este módulo, que presenta la gran ventaja de que viaja plegado, reduciendo el espacio que ocupa y su peso durante los lanzamientos. Agilizar las naves es una obsesión para los ingenieros y un elemento particularmente importante en viajes a destinos lejanos. Por eso, las agencias estudiarán la viabilidad de que este tipo de módulos inflables sirvan para establecer colonias en la Luna o Marte. El director de la NASA, Charles Bolden, ha declarado en el pasado que los módulos Bigelow podrían «comenzar a reemplazar algunas de las funciones de la ISS».

Bigelow ya está desarrollando un habitáculo 20 veces más grande que BEAM que, según la compañía, estaría listo para ser lanzado a principios de los años 20. Se llama B330, pesa 20 toneladas y cuando está inflado se convierte en una casa de 330 metros cúbicos. A modo de comparación, el actual módulo de la ISS Destiny pesa 15 toneladas y tiene un volumen de 160 metros cúbicos.

Comida espacial y nuevos fármacos

Además de la habitación inflable BEAM, el carguero Dragon lleva a la ISS más material para realizar experimentos. Entre ellos, una nueva fase del experimento Veggie (Vegetable Production System) con el que la NASA ensaya la producción de alimentos frescos. Si el pasado mes de agosto los astronautas degustaron por primera vez una lechuga que creció en gravedad cero, ahora cultivarán una variedad de col asiática llamada Tokyo Bekana, que se usa para ensaladas.

En la nave no tripulada también viajan seres vivos, 20 ratones que usará la compañía farmacéutica Eli Lilly and Co para probar una terapia contra la degeneración muscular, uno de los efectos que causa la ausencia de gravedad en el cuerpo humano. Otro experimento del campo de la medicina consistirá en estudiar un hongo que, sometido a condiciones de estrés (como las que sufrirá durante el lanzamiento y su estancia en la ISS), produce un tipo de moléculas (metabolitos secundarios) que podrían ser utilizadas para elaborar nuevos fármacos.

Este tipo de estudios de farmacéuticas y empresas de otros sectores que necesitan investigar en entornos extremos o de gravedad cero es uno de los modelos de negocio que vislumbra Robert Bigelow para los módulos hinchables como BEAM.

Este carguero Dragon es el octavo que la empresa privada SpaceX, subcontratada por la NASA para realizar 20 misiones de abastecimiento, envía a la ISS. Su propietario, el empresario sudafricano Elon Musk, aprovechó este nuevo lanzamiento para volver a intentar recuperar parte del cohete lanzador, el Falcon9, haciendo que aterrice en una plataforma marina, con el objetivo de reutilizar los cohetes para abaratar los costes de las misiones. Tras varios intentos fallidos, lograron que la primera etapa del Falcon9 aterrizara en una plataforma en el Atlántico.

Recreación del habitáculo inflable BEAM unido a uno de los módulos de la ISS. BIGELOW

¿UN HOTEL PARA VACACIONES ESPACIALES?

El brazo robótico de la ISS sacará el módulo inflable BEAM del carguero 'Dragon' y lo conectará al módulo Tranquility, al que permanecerá unido dos años. Tardará unos 45 minutos en ser inflado. El millonario Robert Bigelow sostiene que estos habitáculos inflables son tan resistentes a la radiación, a fragmentos de basura espacial y al impacto de meteoritos como las estructuras totalmente metálicas. El empresario, que ya está desarrollando módulos mucho más grandes, defiende su uso tanto para construir hábitats para astronautas como para albergar en las próximas décadas un futuro hotel espacial para turistas cuando se desarrolle esta industria.

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