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Noticias Ciencia y Tecnología

¿Qué es la criptografía y para qué sirve?

  • Escrito por Redacción

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Cabría pensar, y con cierta razón, que la criptografía es coto exclusivo de espías y gobiernos. De hecho ha sido así durante muchos años, pero eso se acabó. Ahora que tenemos cada vez más datos personales en las redes en internet, la necesidad de proteger esta información es mayor que nunca.

"En el pasado, sólo las personas con autorización de acceso a los equipos de transmisión altamente sofisticados de la empresa podían dedicarse al espionaje. En cambio, ahora todo el mundo puede transmitir datos", afirma Dietmar Hilke, director de Desarrollo de Negocio y Ciberseguridad de Thales en Alemania.

Según Dietmar Hilke, la digitalización de nuestras vidas implica un cambio en lo que él denomina el vector de la amenaza. La nube, por ejemplo, se utiliza para almacenar cada vez más datos en servidores de terceros, por tanto, estamos confiando información privada a sistemas de otras personas. Cuanto más conectados estamos, más vulnerables somos, por este motivo, la criptografía es cada vez más importante.

¿Qué es la criptografía?

La criptografía consiste en tomar información en formato de texto plano y cifrarla -codificarla- de manera que sea ininteligible. Para ello se emplea un algoritmo y una 'clave' o información secreta. Los piratas pueden obtener el texto cifrado e incluso conocer el método de codificación, pero sin la clave les será imposible acceder a los documentos.

Desde un punto de vista matemático es como guardar un mensaje en una caja bajo llave. "Una cosa es tener una buena solución matemática, y otra es aplicarla con seguridad", explica Eric Garrido, jefe del equipo de criptografía de Thales Communications & Security. En este sentido, resulta vital contar con un 'software' de calidad.

En la práctica, el coste del desarrollo de equipos y 'software' es el mayor obstáculo en el diseño de sistemas eficaces de descifrado. Por ejemplo, el descodificador que se necesita para el descifrado de la televisión de pago tiene que ser fácil y económico de producir. Sin embargo, esto puede afectar a la calidad de la descodificación matemática y hacer que estos sistemas sean más fáciles de piratear por personas que no estén abonadas.

Además, cuanto más amplio sea un sistema, más probabilidades tiene de convertirse en el blanco de los piratas informáticos.

Cómo se cifran los documentos con seguridad

La criptografía es más importante que nunca y las reglas del juego cambian constantemente. En la actualidad, el estándar supremo en materia de cifrado es el RSA. Su nombre procede de las iniciales de sus tres creadores -Ron Rivest, Adi Shamir y Leonard Adleman-, todos ellos profesores del Instituto Técnico de Massachusets (MIT).

La norma, creada en 1977, se puede describir mediante la analogía siguiente: una persona envía una caja fuerte abierta a otra para que esta última deposite en ella un mensaje cifrado. La persona que ha enviado la caja fuerte es la única que tiene la llave para abrirla y leer el mensaje que contiene.

El algoritmo RSA se basa en la utilización de dos números primos grandes que, multiplicados entre sí, permiten obtener un número todavía más grande. Si tienes la clave es fácil factorizar el resultado; si no, resulta prácticamente imposible.

"En la actualidad no conseguimos factorizar números compuestos de más de 600 cifras. Aunque tuviéramos ordenadores ultrapotentes, se necesitarían décadas para hacerlo", destaca David Pointcheval. Pero, si es así, ¿nuestros datos están completamente protegidos?

El futuro de los ordenadores cuánticos

Por desgracia no. Aunque factorizar un número tan grande es imposible por el momento, los científicos e ingenieros están trabajando en la construcción de ordenadores cuánticos capaces de realizar cálculos de un modo completamente diferente.

"El problema es que si se consigue perfeccionar un ordenador cuántico en los próximos años, todas las claves podrían quedar inutilizadas", afirma David Pointcheval. Por eso Thales está trabajando en nuevos métodos de cifrado que resulten difíciles, si no imposibles, de descodificar hasta para los ordenadores cuánticos.

Otro de los objetivos consiste en desarrollar lo que llamamos un 'cifrado completamente homomórfico', lo que Dietmar Hilke entiende por cifrado de extremo a extremo. Actualmente, por mucho que cifremos los datos para transmitirlos, es necesario descodificarlos antes de poder evaluarlos.

Sin embargo, "un sistema homomórfico permite llevar a cabo diferentes operaciones sobre los datos cifrados sin recurrir a la de descifrado". El día en el que se hayan perfeccionado estos sistemas, es decir, cuando los internautas puedan hacer lo que quieran en el más absoluto anonimato se planteará inevitablemente la cuestión de la necesidad de los organismos de seguridad nacionales de poder interceptar las comunicaciones para garantizar nuestra seguridad.

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